Top-5, Postemporada ALCS: ¡Astros ganan! Keuchel y Yuli Gurriel encabezan el camino

Antes de 2017, el último juego de postemporada que lanzó el zurdo de los Astros, Dallas Keuchel, fue en 2015, cuando Houston desafiaba a los Reales en el quinto juego de la Serie Divisional de la Liga Americana.

Keuchel relevó luego de tres días de descanso con el juego en desventaja por 4-2, cuando recibió un jonrón de Kendrys Morales con dos outs, en cuenta de 2-2 (después de un 0-2) sobre un slider bajo. El batazo del cubano Morales le ofreció a Kansas City tres carreras de un golpe, suficientes para el 7-2 final, después de un gran pitcheo de Jhony Cueto y cierre de Wade Davis.

En ese instante, quizás, el hombre de la barba elegante sufría su peor momento en la postemporada, tres días después de poner en el hoyo a los Reales con 124 pitcheos, siete ponches y una limpia en siete sólidos innings. Keuchel había debutado en postemporada como un as, al punto de eliminar a los Yankees en la carrera por el Wild Card, para contar un 2.57 ERA y 69.5 como promedio del Game Score, antes de conducir a los Astros en la victoria por 8-2 abriendo el playoff 2017 contra los Medias Rojas de Boston… Y eso, mis amigos, es realmente bueno, sino: Pregúntenle a los Yankees de New York o recuerden sus caras abanicando su deslizador o persiguiendo el cambio de velocidad.

Ayudado por el poder latino de la alineación, los Astros de Houston iniciaron el camino hacia la Serie Mundial 2017 con una cerrada victoria por 2-1 sobre los Yankees de New York delante de 43116 aficionados en casa, en 3 horas y 20 minutos de un fascinante desafío en el mejor béisbol del mundo. 

Aquí, cinco momentos claves de la noche…

1. Dallas Keuchel es sensacional. ¡Tienes que verlo lanzar! Él no impresiona por su estatura, no tiene una recta de 95 mph, y prefiere tirar el cambio y slider antes que la curva para sacar de balance a la oposición. Es audaz bordeando las esquinas en la zona de strike, un lanzador especial, tan capaz como para alcanzar grandes joyas, ha reafirmado ESPN Stats & Info:

No sé cuál estadística de Keuchel es más impresionante cuando lanza en postemporada… O bueno, cuando lo hace contra los Yankees: Antes del juego, era el lanzador con mejor efectividad en al menos siete aperturas combinadas entre postemporada y temporada regular contra los Yankees, al imponer un 1.24 ERA, producto de apenas siete limpias en 50.2 innings, con 52 strikeouts y solo siete paseos. Después de él, le siguen estos señores, reporta el Buró de Elías Sports:

  • Eddie Watt (1966-73), 1.29 ERA (8ER/56IP).
  • Stan Baumgartner (1924-26), 1.40 ERA (9ER/57.2IP).

Para tener esos numeritos previos, esta actuación de Keuchel no estuvo nada mal… ¿Supongo?

Él fue demasiado fino lanzando su slider (solo le batean .160 en su carrera durante 162 AB) para hacer abanicar a siete y confundir con cinco pitcheos en strike. Combinó también con el cutter, mientras su recta alcanzó una velocidad máxima de 91.8 en el pitcheo 94 hacia el home plate, cuando retó a Didi Gregorius en la sexta entrada. Eso: ¡Su pensamiento en cada conteo fue genial!

Sin duda, otra sensacional entrega de apertura en postemporada, a la altura de verdaderos astros como lo fueron estos chicos en su tiempo:

2. Carlos Correa superó a Masahiro Tanaka. Fue un hit de oro de Correa en el fondo del cuarto inning, responsable de la importantísima carrera que inspiró a Dallas Keuchel y el equipo. Pero no podemos olvidar al hombre que dio inspiración y llegó de nuevo al home plate para encabezar una apertura ganadora: José Altuve. Él armó la carrera con un sencillo (golpeando inteligentemente un slider lejano de Tanaka) después de un out, y se convirtió en una pesadilla para el lanzador japonés. Tanaka cayó abajo 2-1 ante Correa, lanzando un sinker a 93.1 mph en 1-1, mientras se preocupaba demasiado por Altuve, quien le consiguió el robo de la segunda almohadilla una bola después. Al pitcheo siguiente, en 2-1, Correa descargó su swing sobre una slider ubicada al centro y afuera, y golpeó el sencillo que encabezó el ataque 1-0. 

Altuve no consiguió el RBI a su cuenta, pero entró en circulación y anotó gracias a esa habilidad maravillosa que tiene para jugar el béisbol caliente. Dos innings más tarde le pegaron un tiro a Tanaka a 97.5 mph, y en el octavo, marcó a Chad Green, devolviéndole una recta de 97 mph a la velocidad de 102… Bueno, eso solo lo hacen los grandes bateadores del béisbol de Grandes Ligas, sobre todo con una significación como esta:

3. ¡Yuli Gurriel es un orgullo cubano! Y llegó con el alivio para Houston, en un playoff de ensueño: Golpeó un sencillo en el conteo de 0-1, que dejó a Aaron Hicks con el deseo de tirar al home plate en una corrida perfecta de Carlos Correa desde la intermedia. El hit fue un real alivio para el 2-0 en el final del cuarto episodio, en medio de un gran duelo de pitcheo. 

Tanaka, que hacía su envío 54 de la noche en el juego de 1-0, se volteó rápidamente para ver el proyectil que rodó por tierra hacia el centro del campo. La alegría era contagiosa en el dugout de los Astros de Houston, los gestos de los fanáticos en Minute Maid Park mostraban su afecto y, antes de la mitad del duelo, el japonés daba vueltas en el box, quizás pensando en que esa carrera pudo haberle roto una noche única. Y, así fue… ¡Él volvió a perder una gran apertura de calidad ante Dallas Keuchel y los Astros! ¡Cosas del béisbol!

4. Aaron Judge encontró el slider, y haló a más no poder, pero… Marwin González lo hizo todo perfecto en el jardín izquierdo, desde su recogida buscando la pelota al segundo rebote de una sólida línea que salió a 105.1 mph, hasta el disparo que nos paralizó a Greg Bird en el plato. Los Yankees desafiaron la jugada decretada out, pero el video reveló lo bueno que fue ese disparo del venezolano a 97.4 mph, según StatsCast:

5. Greg Bird pagó su error… y aun así no fue suficiente. Me encanta como golpea Bird, bueno, aunque Ken Giles y yo no tengamos el mismo gusto.

Su jonrón en el noveno con dos outs parecía ofrecer vida a los Yankees, mientras algunos recordaban que estos increíbles Astros de Houston jugaron para récord de (16-17) cuando anotaron dos carreras y (18-18) en partidos donde no consiguieron sacar la pelota del parque. Pero, ¡no hay problema! Giles fue a la bola rápida, subió el tono a las 99.7 mph y ponchó a Jacoby Ellsbury —¡sí, dándose algunos golpes en el pecho festejando!— para el out 27.

Los Astros de Houston ganaron el primero de una batalla que debe ir a seis o siete juegos, sobre todo si los Yankees encuentran esa ofensiva que saben sacar como lo hicieron frente a los Indios de Cleveland. El drama apenas comienza…

 
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